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A bridge over a creek in a city.

May 13, 2020

Re-imagining New Urban Futures Through Indigenous Placekeeping


By Tanya Chung-Tiam-Fook, Senior Lead, Indigenous Engagement
Evergreen and Future Cities Canada 

In this time of the COVID-19 crisis and uncertainty, our local and global communities are affected by deep physical, emotional, spiritual and psychological distress. People are looking more than ever for values and models that connect us to one another and to place; and that hold the promise of building a more regenerative and life-sustaining world. Amid the public health challenges of the pandemic and cascading economic, health and mental wellness, social and political impacts, there is also an emergence of unprecedented reflection and truth-telling about the reality of our national and global systems and paradigms.

Many of us are looking to our community leaders, networks, and institutions to provide resilience solutions that will not only protect our communities from severe human and economic losses; but will also protect the social, cultural, sacred and wild places that enable connectedness and resilience in our communities. It is through a commitment to local, place-based practices of resilience and recovery, righting relationships (with the earth and between Indigenous and settler peoples), land and cultural stewardship, social innovation, community-building, and long-term wellbeing that we will transform our future cities to be places for all peoples and ecological communities to flourish for the next seven generations.

Indigenous cultures throughout Turtle Island and around the world have proven time and again to be self-reliant, resilient and transformative in the face of crisis. Despite the devastating, long-term impacts of colonialism and forced assimilation on Indigenous cultures and communities around the world, Indigenous nations and practitioners are working harder than ever to reclaim and revitalize their traditional lands, languages and practices; rebuild their nations; and create innovative new futures for the next seven generations. Foundational and sacred to these processes is a sense of belonging and relating to place, and honouring our stewardship and reciprocity responsibilities. 

Indigenous models of placekeeping, innovation, land stewardship, health and wellbeing, science, and design have transformed natural environments and urban landscapes and embody connectivity to land and place, kinship, holism, sovereignty, resilience and cultural revitalization. These values are seen in the creative, innovative, and decolonizing placekeeping work of Indigenous city-dwellers to reclaim and re-imagine urban landscapes and public spaces as places of Indigenous identity, belonging, cultural continuity, resistance and community. 

Indigenous Re-Imagining of Cities is a project by Evergreen and Future Cities Canada to build and contribute to a national platform of collaborative dialogue, research, convenings, and land-based activations focused on re-imagining and transforming cities through placekeeping and civic-Indigenous partnerships. The project’s suite of regional and national partnership-based activities works to advance the truth and reconciliation calls to action through righting relationships and championing Indigenous inclusion, leadership, and approaches to placekeeping and landscape stewardship. 

Indigenous Placekeeping has much to inspire resilient city building 

‘Placekeeping’ is a reframing of the more commonly known term ‘placemaking’ from an Indigenous lens. Placekeeping refers to the understanding by many Indigenous knowledge-keepers and practitioners that place (and the land that provides a foundation for place) inherently exists and has agency. As people, we can hold place, be caretakers or stewards of place, respond to place, and form relationships to place. This perspective of human interaction with place is holistic and relational and recognizes that place (and land) has its own beingness and agency. As Indigenous peoples, place is both the setting and co-creator of our: being in the world, ancestry and memories, stories and ceremonies, languages, land stewardship, cultural paradigms, and social identities. 

Indigenous placekeeping is a unique form of expression, design, process and praxis that prioritizes the ecological, historical and cultural setting of ‘place’; and engages an expanded role of community in the design process and activations. It also unsettles and re-presences Indigenous histories and futures in the civic commons within urban areas (public places such as parks, trails, venues and libraries). Indigenous placekeeping empowers diverse Indigenous principles and processes as a means of re-imagining and transforming landscapes, public spaces and structures in urban centres. In these multi-faceted ways, Indigenous approaches to placekeeping have much to teach municipal and cultural institutions about building cities that are more regenerative, community-driven, enduring (seven generations), inclusive, and life-sustaining. 

As convenors and catalysts in creating and sustaining healthy urban environments and communities, Evergreen and Future Cities Canada have approached this tremendously challenging period of COVID-19 as a valuable moment to re-imagine new ways of engaging communities, placekeepers and innovators in dialogues and programming that will continue to support and champion inclusive, resilient and innovative approaches to building communities and cities that support our human desire to connect, learn and share. How can we continue to be in relationship and presence with land, place, kin and community in a time of pandemic and social distancing?

This challenge necessarily led to a re-imagining of our inaugural Indigenous Placekeeping Symposium that was to take place April 9, 2020 at Evergreen Brick Works. The Symposium was designed to be a unique opportunity for Indigenous and ally practitioners to come together and share their expressions and experiences of connectivity to, reclaiming of, and love for land and place. What has emerged in place of the Symposium for 2020 is a series of Fireside Dialogues on Indigenous Placekeeping and a Workshop on Civic-Indigenous Partnerships in Placekeeping that will continue to honour the multi-faceted ways that practitioners are channeling their respective values and worldviews through their placekeeping methods, creations and activations.

Fireside Dialogues & Workshop on Indigenous Placekeeping

Hosted by Evergreen and Future Cities Canada, and co-designed with a small team of Indigenous partners, the fireside dialogues on placekeeping will feature a series of filmed dialogues, each one led by knowledge-keepers and practitioners on a particular theme that they have expertise. The dialogues will take place at the Evergreen Brick Works site among our Indigenous gardens and ceremonial and gathering spaces, focusing on topics such as: the relationship between Indigenous languages, land and place; land stewardship and seed-keeping; and art-making in urban spaces. The video productions of the dialogues will be shared with a diverse community of Indigenous practitioners and knowledge-keepers and civic allies who are working in the multi-faceted space of placekeeping within cities.

An online workshop will be convened for Indigenous and civic practitioners and thought leaders working in placekeeping, Indigenous leadership, and reconciliation programming. Participants will share strategies, learnings, recommendations and best practices on activating and sustaining truth and reconciliation calls to action, and championing Indigenous and intercultural placekeeping approaches. A civic-Indigenous placekeeping guide will be co-developed out of the workshop from a curated set of protocols and best practices that could guide municipalities and organizations in their internal learning and capacity building, commitments to righting relationships, community engagement, and championing Indigenous leadership and approaches.

Through the Fireside Dialogues and workshop on placekeeping, and our other Indigenous Re-imagining of Cities convenings, research and programming, we are working to grow and support a community of practice among Indigenous and ally practitioners, community organizations and cultural institutions working on Indigenous and intercultural placekeeping initiatives. Our hope is that these activities and learnings will be an inspiring model for other Indigenous and municipal institutions to explore the many collaborative, intentional and meaningful ways that civic-Indigenous placekeeping approaches and partnerships can transform cities for current and future generations.

The fireside dialogues and workshop will launch during the fall of 2020.

For more information on the Indigenous Re-Imagining of Cities project and the Indigenous Placekeeping Fireside Gatherings, please contact Tanya Chung-Tiam-Fook at

S’inspirer de notions autochtones de préservation d’espaces pour repenser les villes de demain

Tanya Chung-Tiam-Fook, Evergreen et Villes d’avenir Canada

En ces temps de COVID-19, nos communautés vivent une grande détresse physique, émotionnelle, spirituelle et psychologique. Nous sommes à la recherche de valeurs et de modèles qui nous connectent les uns aux autres, qui nous ancrent dans les lieux, et qui offrent la promesse d’un monde plus viable et propice à la régénération. Devant ces défis complexes, plusieurs d’entre nous se tournent vers des réseaux, des institutions et des leaders communautaires en quête de solutions de résilience qui non seulement épargneront à nos communautés d’importantes pertes humaines et économiques, mais préserveront aussi les lieux sociaux, culturels, sacrés et sauvages qui sont source de résilience et d’appartenance dans nos communautés. En nous engageant à adopter des pratiques locales et ancrées dans les lieux de résilience et de reprise, d’inclusion, de consolidation de communautés, de développement économique et de bien-être à long terme, nous ferons des villes de l’avenir des milieux sociaux, verts, sains, équitables et autonomes.

Les cultures autochtones de l’Île de la Tortue et du monde entier ont montré à maintes reprises leur autonomie, leur résilience et leur capacité d’adaptation en période de crise. Malgré les effets dévastateurs et persistants du colonialisme et de l’assimilation forcée de leurs cultures et de leurs communautés partout dans le monde, les nations et les praticiens autochtones travaillent plus fort que jamais pour se réapproprier et revitaliser leurs territoires, leurs langues et leurs pratiques traditionnelles, pour reconstruire leurs nations et pour léguer un avenir prometteur aux sept prochaines générations. Le sentiment d’appartenance et de relation aux lieux ainsi que nos responsabilités de préservation et de réciprocité sont sacrés et constituent la fondation de ces principes.

Les modèles autochtones en matière de préservation d’espaces (en anglais placekeeping), d’innovation, d’aménagement du territoire, de santé et de bien-être, de sciences et de design ont transformé les environnements naturels et les paysages urbains, en plus d’incarner la connexion au territoire et aux lieux, la solidarité, l’holisme, la souveraineté, la résilience et la revitalisation culturelle. Ces valeurs se reflètent dans les initiatives créatives, innovantes et décolonisatrices de préservation d’espaces menées par des citadins autochtones dans le but de se réapproprier et de repenser les paysages urbains et les espaces publics comme des lieux d’identité, d’appartenance, de continuité culturelle, de résistance et de communauté autochtones.

Le projet Indigenous Re-Imagining of Cities d’Evergreen et de Villes d’avenir Canada vise à mettre sur pied et à alimenter une plateforme nationale et collaborative de dialogue, de recherche, de rencontres et d’activités liées au territoire pour repenser et transformer les villes en s’inspirant de notions de préservation d’espaces, par des partenariats citoyens et autochtones. La série d’activités régionales et nationales fondées sur des partenariats que propose le projet a pour but de faire avancer les appels à l’action de la Commission de vérité et de réconciliation en recadrant nos liens et en encourageant l’inclusion, le leadership et les approches de préservation d’espaces et d’aménagement du territoire propres aux Autochtones.

La notion autochtone de préservation d’espaces est une source d’inspiration en matière d’aménagement urbain résilient.

Elle renouvelle, sous un angle autochtone, la notion plus courante de création d’espaces (en anglais placemaking). La préservation d’espaces matérialise la vision qu’ont de nombreux gardiens du savoir et praticiens autochtones voulant que les lieux (et du territoire qui sert d’assise aux lieux) aient une existence et une signification intrinsèques. En tant que peuple, nous pouvons être les gardiennes et les gardiens des lieux, en prendre soin et les aménager, interagir et entrer en relation avec eux. Cette perspective d’interaction humaine avec les lieux est holistique et relationnelle, et confère à ces derniers (et au territoire) leur propre conscience et signification. Pour les peuples autochtones, les lieux sont à la fois le cadre et le co-créateur de notre présence dans le monde, de nos ancêtres, de nos mémoires, de nos histoires et de nos cérémonies, de nos langages, de l’aménagement de notre territoire, de nos paradigmes culturels et de nos identités sociales.

La notion autochtone de préservation d’espaces est une forme unique d’expression, de design, de processus et de praxis qui met de l’avant le cadre écologique, historique et culturel des lieux, et confère un plus grand rôle à la communauté dans les processus et les activités de design. En outre, la préservation d’espaces permet de décoloniser les histoires et les avenirs autochtones et leur redonne leur place dans les biens communs civiques en milieu urbain (tels que les parcs, les sentiers, les sites d’activités et les bibliothèques). La préservation d’espaces mise sur des principes et méthodes autochtones pour repenser et transformer les paysages, les espaces publics et les structures dans les centres urbains. De toutes ces façons, les approches autochtones peuvent inspirer les institutions municipales et culturelles à bâtir des villes plus propices à la régénération, axées sur la communauté, résistantes (pouvant être léguées aux sept prochaines générations), inclusives et viables.

En tant que rassembleurs et catalyseurs de création et de maintien de communautés et d’environnements urbains en santé, Evergreen et Villes d’avenir Canada voient, dans ces temps extrêmement difficiles en raison de la COVID-19, une occasion précieuse de penser à de nouvelles façons de mobiliser les communautés, les gardiens du territoire et les innovateurs dans des conversations et des activités reposant sur des approches inclusives, résilientes et innovantes, en vue de construire des communautés et des villes qui répondent à nos besoins de relation, d’apprentissage et de partage.

Embarquez dans cette aventure avec nous. Pour plus de détails au sujet du projet Indigenous Re-Imagining of Cities et des évènements à venir sur la préservation d’espaces, écrivez à Tanya Chung-Tiam-Fook (