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October 26, 2020

Welkom.U: The App that is Streamlining Settlement for Newcomers to Canada

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Picture this: You’ve arrived in Canada as an international student, just a few days before your first day of class. You arrive at the airport and consider a long to-do list: Where can you exchange your money for Canadian dollars? Where should you start looking for housing, and where can you stay in the meantime? Is there a resource centre at your school that could help you — if so, where should you look?

Oluwatosin Ajibola doesn’t have to imagine — he’s lived it. As an international student at the University of New Brunswick (UNB), he experienced firsthand the complicated and often overwhelming process of coming to Canada as an international student. It’s what inspired him — along with fellow UNB international students Ifeoluwa Williams, Olamide Ojolo, Olubukola Abiola and Sosan Babajide — to found Welkom.U, an app focused on improving the relocation and settlement process of newcomers to Canada.

Their goal is to create a “one-stop-shop” for newcomers staring down a complicated settlement process, and they’re sharing their work as part of the Community Solutions Network’s Virtual Collision Day — a chance for emerging technology companies to meet and network with community leaders. We’ve broken down some of what they’ll be sharing below.

A Challenging Process

“As an international student, you arrive maybe two, three, four days before school, and it’s almost impossible to get all the information you need and hit the ground running,” says Ajibola. “That’s what we’re trying to solve — how can we help people to get everything they need in order, ideally before they arrive.”

Ajibola says that the app will aim to address five core issues: accommodation, financials, social isolation, winter readiness and community integration.

That means simplifying the process of finding a place to stay, exchanging money, meeting people at school and in the wider community, getting ready for a Canadian winter and generally understanding how to move through the community they’ve just joined.

“As a group, we were inspired by our experience as international students, because we have first-hand experience of those pain points,” he says. “But ideally the app will work for any newcomer to Canada looking to navigate the relocation and settlement process.”

A “One-Stop-Shop”

Eventually, users will be able to use the Welkom.U website or app to access the services they need from the comfort of their home country, before even stepping foot in Canada.

“Welkom.U will create an end-to-end process, gathering all of the information, resources and contacts newcomers will need in one easy-to-access location,” explains Ajibola. That means working with Canadian universities, different level of governments and existing newcomer organizations.

“We want to give visibility to existing organizations doing good work to help newcomers to Canada,” says Ajibola. “We also want to share information from different schools and levels of government that can be difficult to find and navigate.”

To that end, the start-up is currently in conversations with Canadian financial institutions, post-secondary schools and community organizations to create what Ajibola calls a “one-stop-shop” for everything a newcomer to Canada would need.

“Our dream is to provide these services so that even before you land, you’ve seen where you’ll be living, you know how to get there, you’ve converted your local currency into Canadian dollars, and we’ve set you up with a ‘first friend’ who can take you around the area and introduce you to other people,” he says.

Connect and Grow

Currently, the company is in the third-month of Venn Garage, a 12-month incubation program for New Brunswick-based startups, and just a few weeks away from launching their website. Later this year, they will participate in The Network’s Collision Day in the Atlantic region for a chance to meet and network with community organizations that could help make Ajibola’s plans for Welkom.U a reality.

“I think the Collision Day is a very important event,” he says. “To get to meet new people, gain more visibility, and share what our journey has been like so far is extremely valuable.”

 

Une application pour simplifier l’installation des nouveaux arrivants au Canada

Imaginez que vous êtes un étudiant étranger qui vient d’arriver au Canada, quelques jours à peine avant le début des cours. À l’aéroport, vous vous posez beaucoup de questions : Où pouvez-vous convertir votre argent en dollars canadiens? Où devriez-vous commencer votre recherche de logement? Où pouvez-vous habiter en attendant? Existe-t-il un centre de ressources dans votre établissement scolaire qui pourrait vous aider? Si oui, où le trouver?

Oluwatosin Ajibola n’a pas besoin d’imaginer tout cela. Il l’a vécu. En tant qu’étudiant étranger à l’Université du Nouveau-Brunswick (UNB), il a fait l’expérience directe du processus compliqué et souvent éprouvant qu’est l’arrivée au Canada pour les étudiants étrangers. C’est ce qui l’a poussé, avec d’autres étudiants étrangers de l’UNB, Ifeoluwa Williams, Olamide Ojolo, Olubukola Abiola et Sosan Babajide, à créer Welkom.U, une application visant à améliorer le processus de réinstallation et d’établissement des nouveaux arrivants au Canada.

Leur but est de créer un guichet unique pour les nouveaux arrivants qui se trouvent face à un processus d’établissement complexe. Ils feront part de leur travail dans le cadre d’une journée de collision virtuelle du Réseau de solutions pour les communautés, une occasion pour les entreprises technologiques émergentes de rencontrer des leaders communautaires et de nouer des liens avec eux. Nous avons examiné ci-dessous quelques-uns des éléments qu’ils aborderont.

Un processus difficile

« En tant qu’étudiant étranger, on arrive deux, trois, peut-être quatre jours avant la rentrée, et il est presque impossible de trouver tous les renseignements dont on a besoin et d’être prêt rapidement », a expliqué M. Ajibola. « C’est le problème que nous essayons de résoudre : comment aider les gens à régler tout ce qui doit l’être, idéalement avant leur arrivée. »

D’après M. Ajibola, l’application cherchera à résoudre cinq problèmes principaux : le logement, les finances, l’isolement social, la préparation à l’hiver et l’intégration à la communauté.

En quelques mots, l’application visera à simplifier la recherche de logement, la conversion de devises, les rencontres en milieu scolaire et dans la communauté, la préparation à l’hiver canadien et la compréhension générale de la manière d’évoluer dans la communauté récemment rejointe.

« Dans notre groupe, nous nous sommes inspirés de nos expériences en tant qu’étudiants étrangers, car nous avons vécu ces difficultés concrètement », a-t-il raconté. « Idéalement, l’application fonctionnera pour tout nouvel arrivant au Canada qui cherche à comprendre le processus de réinstallation et d’établissement. »

Guichet unique

À terme, les utilisateurs pourront utiliser le site Web de Welkom.U ou l’application pour accéder aux services nécessaires depuis leur pays d’origine, avant même de mettre le pied au Canada.

« Welkom.U offrira un processus complet et regroupera en un même endroit facile d’accès l’ensemble des renseignements, des ressources et des coordonnées des personnes-ressources nécessaires aux nouveaux arrivants », a expliqué M. Ajibola. Il faudra donc collaborer avec les universités canadiennes, avec différents ordres de gouvernement et avec des organismes d’aide aux nouveaux arrivants.

« Nous voulons donner de la visibilité aux organismes déjà en place qui font un excellent travail pour aider les nouveaux arrivants au Canada », a affirmé M. Ajibola. « Nous voulons communiquer de l’information provenant de différents établissements d’enseignement et ordres de gouvernement, qui pourrait être difficile à trouver et à comprendre. »

Pour cela, l’entreprise en démarrage discute actuellement avec des institutions financières, des écoles postsecondaires et des organismes communautaires canadiens pour créer ce que M. Ajibola appelle un « guichet unique » répondant à tous les besoins d’un nouvel arrivant au Canada.

« Notre rêve est d’offrir tous ces services de manière à ce qu’avant même leur arrivée, les utilisateurs aient vu l’endroit où ils vont vivre, sachent comment s’y rendre, aient converti leur devise locale en dollars canadiens et soient en contact avec un « premier ami » qui pourra leur faire visiter la région et leur présenter d’autres personnes », indique-t-il.

Réseautage et croissance

À l’heure actuelle, l’entreprise en est au troisième mois du Garage Venn, un programme d’incubation d’une durée de 12 mois pour les entreprises en démarrage du Nouveau-Brunswick. Dans quelques semaines à peine, elle lancera son site Web. Plus tard dans l’année, elle participera à la journée de collision du Réseau de solutions pour les communautés pour la région de l’Atlantique. Ce sera l’occasion de rencontrer des représentants d’organismes communautaires qui pourraient aider M. Ajibola à concrétiser ses plans concernant Welkom.U et de nouer des liens avec ces organismes.

« Je pense que la journée de collision est un événement très important », dit-il. « Il est extrêmement utile de pouvoir faire de nouvelles rencontres, de gagner en visibilité et de faire connaître notre parcours jusqu’à maintenant. »